¿Qué es la enfermedad de Alzheimer?

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La enfermedad de Alzheimer es una forma irreversible de demencia,

Se caracteriza por la pérdida de memoria, una disminución progresiva de la capacidad intelectual, deterioro de las habilidades del lenguaje y del habla así como cambios de personalidad y comportamiento que eventualmente interfieren con la vida diaria.

Aunque algunos aspectos imitan los cambios encontrados en el cerebro a medida que envejecemos, el Alzheimer no es una parte normal del proceso de envejecimiento.

La lesión de las células nerviosas y la muerte se producen debido a la acumulación de estructuras de proteínas anormales en el cerebro llamadas placas amiloides, también conocidas como placas seniles, y nudos neurofibrilares.

La destrucción de las células nerviosas también produce una disminución de los niveles de sustancias llamadas neurotransmisores (el más importante es la acetilcolina) que ayudan a transmitir las señales cerebrales.

Con el tiempo, el Alzheimer resulta en una disminución de la interacción entre diferentes áreas del cerebro.

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Hasta el momento no se han identificado genes causantes del Alzheimer de inicio tardío.

Sin embargo, se ha encontrado que algunos genes están asociados con el trastorno, lo que significa que no se garantiza que las personas que tienen variantes en estos genes desarrollen Alzheimer de inicio tardío, pero su riesgo aumenta en comparación con otros en la población general que no tienen estas variantes.

Estos genes de “susceptibilidad” pueden explicar por qué existe un mayor riesgo de desarrollar Alzheimer de inicio tardío en individuos que tienen otros miembros de la familia afectados.

Por otro lado el riesgo de presentar Alzheimer parece variar según la etnia.

En comparación con los caucásicos, las personas de ascendencia afroamericana tienen un riesgo de aproximadamente cuatro veces mayor y las personas de ascendencia hispana tienen un riesgo aproximadamente dos veces mayor.

Además del origen étnico, otros factores de riesgo asociados incluyen: diabetes tipo 2 y formas más leves de resistencia a la insulina, obesidad, presión arterial alta, niveles de lípidos poco saludables y altos niveles de marcadores inflamatorios como la proteína C reactiva.

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Hasta el momento no hay pruebas de laboratorio disponibles que puedan determinar si una persona tiene o no la enfermedad de Alzheimer durante la vida.

Actualmente, la única forma definitiva de establecer un diagnóstico es examinar microscópicamente una sección del tejido cerebral de la persona después de la muerte.

Los patólogos buscan placas seniles y ovillos neurofibrilares característicos de esta enfermedad.

Dado que la formación de placas y enredos también se observa en el envejecimiento normal, la muestra debe compararse con una muestra de control de tejido cerebral normal de una persona de la misma edad.

Los profesionales de la salud pueden hacer un diagnóstico clínico razonablemente preciso mediante el uso de una variedad de pruebas y procedimientos para descartar otras causas de demencia.

Cuando alguien presenta síntomas de demencia, se evaluarán los antecedentes personales y familiares del individuo (preferiblemente de varias generaciones).

También se realiza un examen físico, se determinar la edad de inicio y hacerle a la persona pruebas neuropsicológicas para medir la memoria, las habilidades del lenguaje y otras funciones cognitivas.

Es posible que se usen otras pruebas de laboratorio generales para descartar deficiencias nutricionales y otras enfermedades y afecciones que podrían estar afectando la memoria de la persona.

También buscarán sobremedicación como causa de síntomas.

Además, pueden usar herramientas de imagen, como la tomografía computarizada y las imágenes de resonancia magnética, para buscar evidencia de trauma, tumores y accidente cerebrovascular que puedan estar causando demencia.

Para buscar atrofia cerebral, contracción que puede estar presente más tarde en la progresión de la enfermedad de Alzheimer.